Von ihrer Schönheit verzaubert, nennt Captain Sir John Lindsay seine uneheliche Tochter Belle. Nach dem Tod ihrer Mutter, einer afrikanischen Schiffssklavin, stellt er sich seiner Verantwortung. Weil der Offizier schon bald im Auftrag der Krone in See stechen muss, gibt er Dido Elizabeth Belle in die Obhut seines kinderlosen Onkels Lord Mansfield . Dieser zeigt sich zunächst wenig begeistert, eine Nichte schwarzer Hautfarbe aufzunehmen. Dennoch willigt er gemeinsam mit seiner Frau ein, sie an der Seite der gleichaltrigen Cousine Elizabeth Murray (als Kind: Cara Jenkins) aufwachsen zu lassen. Auf dem herrschaftlichen Anwesen verbringen die Mädchen eine unbeschwerte Kindheit. Mit dem Eintritt in die Gesellschaft zeigt sich schmerzlich, welchen Unterschied die Hautfarbe ausmacht. Während Elizabeth nun an Abendessen mit Gästen teilnehmen darf, bleibt Dido (Gugu Mbatha-Raw) davon ausgeschlossen. Schlimm ist für sie auch, dass es trotz einer stattlichen Mitgift, die ihr der Vater hinterlassen hat, wenig Aussicht auf eine angemessene Heirat gibt. Umso freudiger nehmen die Mansfields das aufrichtige Werben des jungen Edelmannes Oliver Ashford um ihre Hand auf. Didos Herz schlägt aber für etwas anderes: Durch John Davinier , einen idealistischen Rechtsstudenten, setzt sie sich mit der Sklaverei auseinander. Ihrem Großonkel und sie liebenden Ersatzvater, der als Oberster Richter des Landes bald in einem wegweisenden Fall dazu Recht sprechen muss, ist das ein Dorn im Auge - wie das Interesse seiner Nichte an dem nicht standesgemäßen Heißsporn.