Die schottische Hauptstadt Edinburgh, 1828: Zwei lokale Koryphäen streiten hier über die Vorherrschaft auf dem Gebiet der Anatomie: Während sich der ambitionierte Doktor Knox dem Fortschritt öffnen will, bevorzugt sein Konkurrent Doktor Monro eher konservative Methoden. Allerdings: Beide benötigen die Körper toter Menschen, um ihre Forschungen voranzutreiben. Monro gelingt es durch einen Trick, ab sofort alle städtischen Leichen für sich zu beanspruchen. Für Knox ein schwerer Schlag, denn der König höchst selbst hat seinen Besuch angekündigt und anlässlich dessen einen Mediziner-Wettstreit ausgerufen. Doch dann machen die irischen Einwanderer William Burke und William Hare überraschend ihre Aufwartung bei Knox und bieten ihm ihre Dienste an. Denn Doktor Knox zahlt gutes Geld für frische Leichname. Da Knox konstant Nachschub verlangt, eröffnet sich für Burke und Hare ein lukratives Geschäft. Allerdings liegt ihnen die Grabräuberei nicht allzu sehr. So überredet der wenig zimperliche Hare seinen noch zaudernden Freund, bei den Todesfällen persönlich etwas nachzuhelfen. Burke, der sich in die burschikose Ex-Prostituierte und Möchtegern-Schauspielerin Ginny Hawkins verliebt hat, will ihr imponieren und stimmt widerwillig zu. In der Folgezeit mehren sich die Meldungen verschwundener Personen in Edinburgh, während Burke und Hare bald wohlhabend genug sind, um sich anderen Geschäftsideen zu widmen. Doch als sie es mit dem lokalen Verbrecherkönig Danny McTavish zu tun bekommen und auch der rührige Polizeichef Captain McLintoch auf den Fall aufmerksam wird, droht ihrer Glückssträhne ein jähes Ende.