Am Anfang waren die Zisterzienser nur eine kleine radikale Minderheit unter den Mönchen, weil ihnen der Sittenverfall ihrer Brüder ein Skandal war. Ihr Kampfruf hieß "Einfachheit". Statt dem Luxus zu frönen und sich bedienen zu lassen, wollten die weißen Mönche zurück zu den Ursprüngen des Mönchtums, wollten ein asketisches, gottgefälliges Leben führen und wieder ausschließlich von ihrer eigenen Hände Arbeit leben.