Um unterzutauchen begibt sich Francesca, die Geliebte des Ganoven Walter, mit Hunderten von Saisonarbeiterinnen zur Reisernte in die Po-Ebene. Walter folgt ihr, doch Francesca weist ihn ab. Mit falschen Versprechungen gewinnt er Silvana, eine der Helferinnen, als Komplizin für seinen Plan, die Reisernte zu stehlen. Als Silvana ihn durchschaut, ist es bereits zu spät...

Der große italienische Regisseur und Neorealist Giuseppe De Santis insznenierte diesen gesellschaftskritischen Klassiker. "Bitterer Reis" war einer der ersten Filmauftritte der legendären italienischen Atrice und vormaligen Fotomodell Silvana Mangano, das De Santis in Rom entdeckt hatte. Sie spielt hier das Mädchen aus dem Volk, aufreizend und betörend. Über Nacht war ein neuer Star geboren. Als Produzent fungierte übrigens Manganos späterer Ehemann Dino De Laurentiis, mit dem sie bis zu ihrem Tod 1989 verheiratet blieb.